El Banco Central Europeo recortó los tipos de interés por primera vez desde 2019

El Banco Central Europeo recortó el jueves las tasas de interés por primera vez en casi cinco años, lo que indica un alejamiento de su política agresiva para frenar el aumento de la inflación.

Cuando la inflación alcanzó el objetivo del 2 por ciento del banco, los funcionarios recortaron en un cuarto de punto las tres principales tasas de interés aplicables en los 20 países que utilizan el euro. La tasa de depósito de referencia se redujo del 4 por ciento al 3,75 por ciento, la más alta en los 26 años de historia del banco; la tasa se fijó a partir de septiembre.

«Las perspectivas de inflación han mejorado significativamente», dijo el jueves la presidenta del BCE, Christine Lagarde, en una conferencia de prensa en Frankfurt. «Ahora es apropiado moderar el nivel de restricción de la política monetaria».

Pero no dio ninguna indicación clara de con qué frecuencia o qué tan pronto el banco podría recortar las tasas nuevamente.

Cada vez hay más pruebas en todo el mundo de que las autoridades creen que las altas tasas de interés son efectivas para controlar las economías y reducir la inflación. Ahora están bajando las tasas, lo que debería brindar cierto alivio a las empresas y los hogares al abaratar la obtención de préstamos.

El miércoles, el Banco de Canadá se convirtió en el primer grupo de siete bancos centrales en recortar los tipos. Los bancos centrales de Suiza y Suecia también recortaron recientemente las tasas de interés.

Hay una mayor renuencia a flexibilizar la política en Estados Unidos, donde los funcionarios de la Reserva Federal son más optimistas sobre el fin de las recientes y obstinadas lecturas de inflación. El Banco de Inglaterra ha abierto la puerta a un recorte de tipos, que según algunos funcionarios podría producirse este verano.

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El recorte de tipos del BCE el jueves, el primero desde septiembre de 2019, envía una fuerte señal de que lo peor de la crisis inflacionaria de Europa está firmemente en el espejo retrovisor. A finales de 2022, la inflación promedio en toda la eurozona aumentó por encima del 10 por ciento a medida que los precios de la energía se dispararon a través de los bienes y servicios de consumo, y los trabajadores exigieron salarios más altos para aliviar el dolor del aumento de los precios.

En los últimos años, el BCE se ha embarcado en un ciclo más agresivo de subidas de tipos. Las autoridades han elevado la tasa de depósito, que los bancos reciben por sus depósitos a un día en el banco central, del 0,5 por ciento negativo en julio de 2022 al 4 por ciento en septiembre.

Esto ayudó a reducir la inflación en la eurozona al 2,6 por ciento en mayo. Durante gran parte del año pasado, los precios más bajos de la energía han ayudado a mantener baja la inflación. La inflación de los alimentos ha disminuido a menos del 3 por ciento desde el 12 por ciento hace un año.

«La política monetaria controla las condiciones financieras», afirmó Lagarde. «Ha hecho una importante contribución a reducir la inflación al reducir la demanda y mantener las expectativas de inflación bien posicionadas».

El jueves, el principal índice bursátil de Europa alcanzó un máximo histórico antes de que se anunciara el recorte de tipos, pero borró algunas de sus ganancias en medio de señales de que el banco desconfía de futuros recortes de tipos.

El banco central advirtió que aún había signos de fuertes presiones sobre los precios, lo que significa que la inflación se mantendría por encima del objetivo del 2 por ciento «hasta bien entrado el próximo año». Se pronostica que la inflación general promediará 2,2 por ciento el próximo año, por encima del pronóstico del banco hace tres meses.

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Los últimos datos de inflación fueron más fuertes de lo esperado. La inflación de servicios, que fue particularmente persistente, aumentó a 4,1 por ciento en mayo desde 3,7 por ciento en el mes anterior. Las autoridades están observando de cerca el crecimiento de los salarios, lo que podría hacer subir los precios al consumidor si las empresas trasladan los mayores costos salariales en lugar de absorberlos.

«El crecimiento de los salarios se ha recuperado», dijo Lagarde, aunque se pronostica que se moderará durante el resto del año.

Añadió que no describiría al banco central como si todavía estuviera en una «fase de retroceso». En cambio, las autoridades deben «seguir asegurándose de que estamos en esta senda inflacionaria» cada vez que se reúnen, utilizando nuevos datos económicos para fijar las tasas de interés.

Los operadores han reducido sus apuestas sobre más recortes de tasas este año, dejando la probabilidad de recortes en septiembre y diciembre igualmente probable.

«Este no es un banco central con prisa por flexibilizar su política», dijo en un comunicado Mark Wall, economista jefe para Europa del Deutsche Bank.

Los funcionarios enfrentan un desafiante acto de equilibrio. Por un lado, las autoridades quieren recortar las tasas de interés en el momento adecuado para evitar causar un daño excesivo a la economía, lo que podría empujar la inflación por debajo de su objetivo. Por otro lado, no quieren flexibilizar la política demasiado pronto, lo que podría llevar a un resurgimiento de las presiones inflacionarias.

Los inversores miraron hacia Estados Unidos, donde la inflación ha demostrado ser más dura de lo esperado inicialmente, y se preguntaron si lo que estaba sucediendo en Europa debería tomarse como una advertencia sobre lo que podría venir después.

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También hay dudas sobre hasta qué punto el BCE puede recortar los tipos mientras el banco central espera. Tasas de interés más altas en Estados Unidos endurecerían las condiciones financieras allí y en otros países debido al papel global del dólar, lo que debilitaría al euro y correría el riesgo de importar inflación.

Después de más de un año de estancamiento económico, la economía de la región está mostrando algunos signos de recuperación, lo que justifica aún más el enfoque cauteloso del BCE. El jueves, el personal del banco pronosticó que la economía de la eurozona crecería un 0,9 por ciento este año, por debajo de un pronóstico del 0,6 por ciento hace tres meses.

El sector de servicios se está expandiendo, el sector manufacturero se mantiene estable en niveles bajos y se espera que las exportaciones crezcan a medida que repunte la demanda mundial, dijo Lagarde. Al mismo tiempo, la combinación de una inflación más baja y salarios más altos mejorará el poder adquisitivo de los consumidores. Añadió que la política monetaria también reducirá el lastre sobre la economía a medida que bajen las tasas.

Sin embargo, la Sra. Lagarde destacó la incertidumbre en las perspectivas de inflación, señalando que el crecimiento de los precios fluctuará alrededor de su nivel actual a lo largo del año y que habrá «obstáculos en el camino». Por lo tanto, las decisiones sobre tarifas se decidirán en función de los datos entrantes en cada reunión.

«No estamos comprometidos con una trayectoria de tipos específica», dijo.

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