El Starliner de Boeing superó los propulsores que funcionaban mal y se acopló a la estación espacial

Hubo fallos en su sistema de propulsión, pero la nave espacial Starliner de Boeing y los dos astronautas de la NASA que transportaba se acoplaron con éxito en la Estación Espacial Internacional el jueves por la tarde.

El atraque a la 1:34 p.m. ET fue más de una hora más tarde de lo programado, después de reparaciones en varios propulsores que funcionaban mal.

«La tripulación manejó muy bien el cuestionario de Bob», dijo Steve Stich, gerente del Programa de Tripulación Comercial de la NASA, durante una conferencia de prensa el jueves después del acoplamiento. «Tienen todas las respuestas correctas.»

La llegada del Starliner se produjo un día después de que el vehículo despegara de la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en Florida. El acoplamiento fue un hito importante para el vuelo de prueba, ya que proporcionó la verificación final de que Starliner está listo para comenzar vuelos operativos una vez al año para transportar a las tripulaciones de la NASA durante su estadía de seis meses en la estación espacial.

La NASA contrató a Boeing junto con SpaceX para desarrollar el transbordador que reemplazaría a sus transbordadores espaciales retirados. SpaceX logró llevar astronautas a la estación espacial en 2020, mientras que Boeing enfrentó costosos problemas técnicos y retrasos.

Ahora, los esfuerzos están a punto de dar frutos. La cápsula Dragon de la tripulación de SpaceX atracó en un puerto diferente de la estación espacial. «Si Starliner obtiene la certificación, Estados Unidos tendrá dos sistemas únicos de transporte humano a la ISS, a diferencia de cualquier otro país del mundo», dijo el administrador asociado de la NASA, Jim Free.

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Queda trabajo. Los ingenieros esperaban encontrar problemas durante este vuelo, y así fue.

Antes del lanzamiento, se descubrió una pequeña fuga de helio en el sistema de propulsión de Starliner. Esto llevó a semanas de investigación.

El helio, un gas inerte, se utiliza para propulsar los propulsores de la nave espacial. Si se pierde demasiado, es posible que los propulsores no funcionen correctamente.

Los ingenieros determinaron que la fuga se limitaba a un sello, pero luego descubrieron una «vulnerabilidad de diseño». Después de la desconexión, si hubiera fallas continuas en el sistema de propulsión, el Sr. Wilmore y la Sra. Es posible que Williams haya quedado atrapado en órbita.

Boeing desarrolló un procedimiento de respaldo para devolver el Starliner a la Tierra en caso de fallas inesperadas. Los funcionarios de Boeing y la NASA concluyeron que no era necesario reparar la fuga de helio y que la nave espacial podría lanzarse.

Sin embargo, anoche aparecieron dos fugas más de helio.

Se detuvo el flujo de helio a las partes con fugas del sistema de propulsión y el Sr. Wilmore y la Sra. Los ingenieros investigaron el problema mientras Williams dormía. Por la mañana, los responsables de la misión decidieron proceder con el atraque. Se reinició el flujo de helio para las maniobras de atraque.

Aunque se descubrió una cuarta fuga después del acoplamiento, hay suficiente helio para el resto de la misión, dijo el Sr. Dijo Stich.

Otro problema ocurrió cuando el Starliner se acercaba a la estación espacial. Cinco de los 28 reactores de maniobra del Starliner, situados en la parte inferior de la nave espacial, no funcionaban correctamente. El problema del propulsor no estaba relacionado con fugas de helio, pero era similar a lo que había ocurrido durante el vuelo sin tripulación anterior de Starliner.

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«Hay algo que hace que los propulsores fallen y no sabemos por qué», dijo el Sr. Dijo Stich.

Dijo que cuatro de los cinco propulsores estaban funcionando correctamente y habían sido reiniciados.

Se observó que una quinta motivación operaba de manera diferente. «Hemos restringido ese impulso al resto del avión», dijo el Sr. Dijo Stich.

Con ajustes adicionales, el Starliner perdió su primera oportunidad de atracar. La nave espacial y los astronautas esperaron la siguiente y se acercaron lentamente y sin dificultad.

«Hemos logrado mucho más de lo que esperábamos», afirmó Mark Nappi, director del programa responsable del Starliner de Boeing. «Había mucho trabajo planificado que teníamos que hacer, y luego hubo trabajo no planificado».

Señor. Nubby añadió: «Aprendimos de ambos».

En otros aspectos, el Starliner funcionó a la perfección. La nave espacial vuela mayoritariamente de forma autónoma con sus ordenadores a cargo. Pero los astronautas pueden utilizarlo en caso de emergencia, y probaron esa capacidad.

«Tanto Suni como yo hemos realizado algunas maniobras manuales y son precisas», dijo el Sr. «Más que un simulador», dijo Wilmore anoche.

Después del acoplamiento, se llevaron a cabo pruebas meticulosas para garantizar sellos herméticos entre el Starliner y la estación espacial durante varias horas antes de que se abriera la escotilla. A las 3:45 p.m. ET, la Sra. Williams y el Sr. Wilmore salieron del Starliner y fueron recibidos con abrazos por parte de los otros astronautas.

«Lo que sea que usted quiera que hagamos, estamos listos», dijo el Sr. Wilmore dijo en una breve recepción.

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