La NASA dice que el telescopio espacial Hubble enfrenta reveses pero debería funcionar durante años

Un problema con uno de los tres giroscopios restantes del Telescopio Espacial Hubble, crítico para apuntar y fijar objetivos, limitará algunas observaciones, pero ha llevado a los administradores de la misión a cambiar a un modo de control de respaldo que mantendrá el icónico observatorio funcionando hasta la década de 2030, dijeron funcionarios. dicho. martes

«Todavía creemos que podemos hacer nueva ciencia a finales de los años 20 y 2030 y ejecutar el Hubble con mucho éxito», dijo a los periodistas el director del proyecto Hubble, Patrick Kruse, en una teleconferencia vespertina.

El Telescopio Espacial Hubble fue observado durante una misión de mantenimiento del Transbordador Espacial.

NASA


Mientras tanto, Mark Clampin, director de astrofísica de la sede de la NASA, dijo que la agencia ha rechazado una misión comercial propuesta, al menos por ahora. Para elevar el Hubble a mayores altitudes SpaceX utiliza la nave espacial Crew Dragon. El veterano de SpaceX y Crew Dragon, Jared Isaacman, sugirió el vuelo como una forma de extender la vida del Hubble.

Al aumentar Telescopio Para altitudes más altas, se pueden reducir los efectos sutiles del «arrastre» sobre la atmósfera exterior extrema, que actúa de manera lenta pero segura para arrastrar una nave espacial de regreso a la Tierra. Isaacman, un multimillonario que fletó el primer vuelo totalmente comercial a la órbita terrestre baja en 2021, se está entrenando para liderar tres misiones «Polaris» más de SpaceX, incluida una este verano en la que planea convertirse en el primer ciudadano privado en estar en un lugar abierto. eclosionan y flotan, si no caminan, en el espacio.

Pero los directores del proyecto dicen que Mars Hubble no corre peligro de regresar a la Tierra en el corto plazo. Cálculos recientes muestran que permanecerá en órbita al menos hasta 2035, lo que dará tiempo para considerar posibles opciones, si es necesario, en el futuro.

«Después de examinar las capacidades comerciales actuales, no vamos a buscar un nuevo incentivo en este momento», dijo Clampin. «Apreciamos enormemente el análisis en profundidad realizado por la NASA y el programa (SpaceX-Isaacman) y nuestros otros socios potenciales, y ciertamente nos brinda una gran visión de las consideraciones para construir una futura misión de reinicio comercial.

«Pero nuestra evaluación planteó una serie de consideraciones, incluidos riesgos potenciales como la pérdida prematura de la ciencia y algunos desafíos técnicos. Entonces, si bien reiniciar es una opción para el futuro, creemos que se necesita trabajo adicional para determinar si los retornos científicos a largo plazo superan el riesgo científico a corto plazo.» .»

Las décadas de servicio del Hubble en el espacio

El Telescopio Espacial Hubble se lanzó a bordo de la nave espacial Discovery el 24 de abril de 1990 con un famoso espejo defectuoso, el capítulo inicial de una historia improbable en la que un equipo de reparación que realizaba una caminata espacial convirtió una vergüenza nacional en un ícono internacional de la ciencia.

Inicialmente, el Hubble sufrió un error durante la fabricación del espejo primario de 94,5 pulgadas, lo que resultó en un defecto óptico llamado aberración esférica, que impidió que el telescopio enfocara la luz de las estrellas con nitidez.

Pero los ingenieros rápidamente encontraron una manera de corregir la visión borrosa del Hubble. Diseñaron una nueva cámara equipada con espejos de retransmisión para recetas que contrarrestan con precisión la aberración del espejo primario. Otro instrumento, llamado COSTAR, fue diseñado para inyectar luz corregida en los otros instrumentos del Hubble.

Durante una misión de mantenimiento del transbordador en diciembre de 1993, los astronautas del vuelo espacial instalaron la nueva Cámara Planetaria de Campo Amplio 2 y COSTAR. Reemplazaron los paneles solares del Hubble y otros componentes clave.

La NASA comenzará cuatro misiones de mantenimiento más, instalando instrumentos nuevos y modernos y reemplazando componentes obsoletos como sensores de microguía críticos y giroscopios que mueven el telescopio de un objetivo a otro y luego de roca contra roca para realizar observaciones detalladas.

Los giroscopios son fundamentales para la longevidad del Hubble. El telescopio se lanzó con seis giroscopios ultraestables, pero para su funcionamiento normal sólo se necesitan tres a la vez. Durante el servicio final en 2009, se reemplazaron los seis. Tres de las nuevas unidades contenían componentes propensos a la corrosión, mientras que las otras tres tenían un diseño mejorado que reducía o eliminaba en gran medida ese riesgo.

De todos modos, cuando se cumplió el 30 aniversario del Hubble en 2020, tres de los seis giroscopios del modelo anterior habían fallado.

Una de las tres unidades restantes es el giroscopio no. 3, comenzó a actuar de manera errática antes y su desempeño se deterioró gradualmente. El 24 de mayo, el giroscopio se desconectó y el observatorio se puso en «modo seguro», deteniendo las operaciones científicas mientras los ingenieros discutían sus opciones.

Sabiendo que los fallos de los giroscopios eran inevitables, los ingenieros habían desarrollado previamente un software que permitiría al Hubble operar con dos giroscopios o solo uno. La desventaja es que con los tres giroscopios, el 85% o más del telescopio sólo puede alcanzar objetivos en la mitad del cielo en un momento dado.

Aunque el telescopio podría operarse de manera más eficiente con dos giroscopios, los ingenieros decidieron que tendría más sentido mantener una de las dos unidades restantes en buen estado en modo de espera y alimentar al Hubble con un solo giroscopio, manteniendo el otro en reserva para su uso. cantidad requerida.

«Nuestro equipo desarrolló por primera vez un plan para una operación giroscópica hace 20 años, y este es el mejor modo de prolongar la vida útil del Hubble», dijo Kruse. «Existen algunas limitaciones. Nos lleva mucho tiempo pasar de una actitud objetivo a otra y alcanzar ese objetivo científico.

«Eso conduciría a una menor eficiencia en la programación de observaciones científicas. Actualmente programamos alrededor de 85 órbitas por semana y esperamos poder programar 74 horas por semana, por lo que la eficiencia de la programación cae en un 12%».

Además, debido a que el movimiento del telescopio en modo de giroscopio único es menos preciso y está sujeto a errores, «no tenemos mucha flexibilidad en cuanto a dónde podemos mirar en el cielo en un momento dado. Pero una vez al año, tenemos todo el cielo». «.

Otra limitación: el telescopio no puede fijar y rastrear objetivos más cercanos que la órbita de Marte, aunque tales observaciones son raras incluso en el modo de tres giroscopios.

Mientras tanto, los ingenieros planean activar el modo de control de un giroscopio en los próximos días y devolver al Hubble a operaciones científicas a mediados de mes.

«Actualizamos las estimaciones de confiabilidad para los giroscopios… y concluimos que (tenemos) una probabilidad superior al 70 por ciento de operar al menos un giroscopio para 2035», dijo Kruse.

El telescopio espacial James Webb, sensible al infrarrojo, se basa en el legado del Hubble, profundizando en el espacio y el tiempo y creando un flujo constante de descubrimientos a medida que la astronomía espacial pasa a primer plano. Pero el Hubble sigue realizando observaciones de primer nivel y los astrónomos quieren que siga funcionando el mayor tiempo posible.

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