Las apuestas clave de los Mavericks dan sus frutos cuando Luka Doncic y Kyrie Irving lideran las Finales del Oeste

DALLAS – Para un edificio que ha sido «ruidoso, orgulloso y ruidoso» durante dos décadas, que ahora transmite video antes del cuarto trimestre, Kyrie Irving dijo: «¡No seas aburrido!» – Cuando PJ Washington se acercó a la línea de falta faltando 2,5 segundos el sábado por la noche, 20.555 personas abandonaron la multitud de Dallas Oklahoma City en un silencio entusiasta. Un déficit de un punto separó a los Mavericks de un viaje a las finales de la Conferencia Oeste, y Washington acertó sus primeros tres tiros. Más tarde, el American Airlines Center colocó micrófonos abrasadoramente calientes sobre los bordes de cada canasta, que transmitieron cada rebote del segundo intento de Washington, su intento de ganar el juego, amplificando el teatro en vivo de baloncesto de playoffs que un estadio podría convertirse en su nido. aliento

En febrero, cuando los Mavericks se estaban acercando a un intercambio por Washington en la tarde de la fecha límite de cambios de la NBA, el entrenador en jefe de Dallas, Jason Kidd, asistió a una sesión matinal de Broadway de «& Juliet». Sus Mavericks estaban en Nueva York después de su partido contra Brooklyn antes del enfrentamiento del jueves por la noche contra los Knicks. «Fue una buena jugada durante los primeros 30 segundos», recordó Kidd, antes de salir de producción para discutir el acuerdo con el gerente general de Dallas, Nico Harrison, y su cara franquicia, Luka Doncic.

Hace un año, Harrison llamó a Kidd sobre la extraña posibilidad de conseguir a Irving antes de la fecha límite de cambios de 2022. Antes de asumir el control de las operaciones de baloncesto de los Mavericks, Harrison era un ejecutivo de Nike bien conectado que trabajó estrechamente con Irving a lo largo de los años para crear las zapatillas deportivas exclusivas del All-Star. Kidd estaba guiando a los New Jersey Nets a apariciones consecutivas en las Finales, mientras que Irving elogiaba a un armador del Salón de la Fama mientras crecía en la cercana Elizabeth, Nueva Jersey. Es raro tener un ocho veces All-Star, creían Harrison y Kidd, con una selección de primera ronda, un par de selecciones de segunda ronda y dos jugadores de rotación. Pero los fanáticos de la NBA recordarán rápidamente que la permanencia de Irving en Brooklyn se vio descarrilada por innumerables lesiones, ausencias y suspensiones personales, así como por la negativa de Nueva York a seguir la política de vacunación de Nueva York para que el talentoso guardia hiciera el trabajo, y por lo tanto jugó. en el Centro Barclays.

El guardia de los Dallas Mavericks, Luka Doncic, celebra durante la segunda mitad del Juego 6 de una serie de playoffs de segunda ronda de baloncesto de la NBA contra el Oklahoma City Thunder, el 18 de mayo de 2024.  (Foto AP/Tony Gutiérrez)

Luka Doncic y los Mavericks se dirigen a las Finales de la Conferencia Oeste. (Foto AP/Tony Gutiérrez)

«No tuve un viaje perfecto», dijo Irving el sábado. «Así que al llegar a este ambiente, no sé cómo nos irá en la cancha».

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Muchos en los Mavericks vieron el éxito de taquilla como un golpe maestro. Algunos alrededor de Dallas, algunos alrededor de Doncic, pensaron que los Mavericks hicieron posible un movimiento que en última instancia podría romper el compromiso de Doncic con la organización, en caso de que la pareja colapsara y ardiese como el trágico dúo del propio Shakespeare. Sin embargo, Dallas nunca vaciló. Llegaron a las finales de conferencia de 2022, cayeron en cinco juegos ante Golden State y luego perdieron a Jalen Brunson en la agencia libre ante Nueva York. Es muy fácil predicar la paciencia, colgar fichas comerciales en cada ciclo de transacción, evitar conversaciones en nombre de la seguridad y evitar riesgos peligrosos. Como hicieron los Mavericks con Washington y el pívot titular Daniel Gafford, es muy difícil identificar y adquirir dos titulares complementarios más un año después.

Después de un comienzo sin anotaciones el sábado, Washington anotó dos triples en el último cuarto del Juego 6 contra Oklahoma City, luego acertó los tiros libres que aseguraron la serie para llevar a Dallas a una victoria por 117-116 sobre el Thunder. Gafford ha personificado la identidad defensiva más valiente de los Mavericks desde que llegó a la fecha límite de cambios y LeQuentz voló hacia la esquina del dardo para un notable bloqueo en un regate. Dallas tenía una conexión bien conocida con Derek Lively II hasta el draft de junio pasado, cuando, irónicamente, el Thunder consiguió al centro saltarín en este intercambio a cambio del guardia de OKC Cason Wallace. El alcance de Lively está plagado de su estructura de 7 pies 1 pulgadas, sus 15 rebotes, sus fuertes remates a dos manos en la pintura, todo mientras Dallas superó al Thunder por 26 puntos en el Juego 6 cuando Lively estaba en la cancha. «Tiene una energía increíble», dijo Doncic.

Es un producto de Duke, le recordó a Donczyk un compañero de Blue Devil Irving cuando compartieron el podio posterior al juego. Todas estas piezas han llevado a una segunda aparición en las finales de conferencia en tres años en esta era Dončić-Harrison-Kidd, un equipo muy diferente al joven y feliz equipo que cayó ante los campeones Warriors. «El primer año, nuestra defensa fue increíble», dijo Kidd, «y luego nuestra ofensiva llegó a la fiesta».

Irving abrió una dimensión diferente al ataque anotador de los Mavericks. Su juego se siente tan ligero como la pluma que a menudo cuelga en el oído de Irving cuando se encuentra con los medios, flotando alrededor de la ventaja de Doncic hasta que Irving sale al campo con aire e instinto. Irving casi ha desaparecido de partes enteras de esta carrera de playoffs de Dallas, solo para encenderse más rápido que una competencia. El sábado, Irving cobró vida con 22 puntos, coronados por un ridículo triple desde el ala izquierda que puso a Dallas arriba 110-108 con 3:02 por jugarse.

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La victoria deja a Irving con un asombroso 14-0 en partidos de cierre en 13 años en la NBA. A través de esta lente, la única lente que importa (ganar), se puede ver por qué los fieles de Irving no vieron su llegada en cuanto al baloncesto. Realizó uno de los mejores tiros en la historia de la liga para hundir a los poderosos Warriors en el Juego 7 de las Finales de 2016. Puede golpear flotadores ganadores con ambas manos y con facilidad. Y en casa, en el momento adecuado, Irving sigue siendo aclamado en todo el edificio como el líder desenfrenado de Dallas.

«Mental, espiritual y emocionalmente, me abrazaron con los brazos abiertos», dijo Irving sobre los Mavericks.

Los Mavericks le pidieron a Irving que diera un discurso improvisado en su vestuario de celebración. Estaba conteniendo las lágrimas mientras su hija se aferraba a su cintura mientras agradecía a todos sus compañeros por sus sacrificios y su arduo trabajo. Entonces, «todas las palabras de promesa que nos damos mutuamente son de gran ayuda, hombre», dijo Irving. Él fue quien le dijo a Lively que dejara de huir de las garras de Sade Holmgren, cometiera faltas y tiros libres decisivos durante una victoria crucial en el tercer juego para ponerse arriba 2-1 en la serie. Irving se apoya en muchos de estos héroes. «Su influencia tranquilizadora en el equipo. Nunca se apresura. Siempre está tranquilo, siempre es positivo en el banco», dijo Kidd.

Quizás su perspectiva haya alcanzado la mayoría de edad y una buena y dura mirada en el espejo. En sus primeros tres viajes a la postemporada, Irving ayudó a LeBron James a llegar tres veces consecutivas a las Finales. Después de más de cinco años en Boston y Brooklyn, no regresó a las finales de conferencia hasta el sábado por la noche. «Lo di por sentado», dijo Irving. Ahora tiene 32 años, ocho años mayor que Doncic, la misma antigüedad que le dio a James Irving cuando se unió por primera vez a los Cavaliers. Para esta pareja de Dallas, su asociación crecerá tanto como sus dones comunes. «La madurez es una palabra importante en la que ambos estamos de acuerdo», dijo Irving.

Juegan y parecen más alineados en este momento. Doncic se inclinó hacia el micrófono antes de que Irving tuviera la oportunidad de hablar cuando ambos preguntaron qué significaba el otro para ellos como hermano y compañero de equipo. Esta vez quería hablar primero. «Sí, porque das discursos largos», bromeó Doncic. De hecho, ambos abordan estas obligaciones de los medios de manera muy diferente. A Irving le apasiona sostener el micrófono y desatar monólogos poéticos; Dončić es tradicionalmente cascarrabias, se agacha y gruñe. Esa noche, Doncic fue tan divertido y honesto como nunca lo hemos visto, principalmente por el hombre sentado a su izquierda. «Cuando [Irving] «No he tenido más que apoyo por todo lo que he hecho», dijo Doncic. «Me ayudó mucho a madurar. Tenía ganas de ver el juego de otra manera.

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Hay dos cerros que rodean este maravilloso rincón. Uno es el tres veces Jugador Más Valioso de 7 pies y los actuales Denver Nuggets. El otro es una primera línea repleta de Karl-Anthony Towns, Rudy Gobert y el Sexto Hombre del Año Nas Reed que apoya a un prometedor Anthony Edwards. Nikola Jokic o los Minnesota Timberwolves se enfrentan a los Mavericks el domingo después del séptimo partido, y Dallas jugará los dos primeros partidos de las finales de conferencia como visitante. Fue una tarea similar para los Mavericks derrocar al Thunder, mejor clasificado, y como jugador que Dirk Nowitzki ayudó a adquirir en 2011, es algo que Dallas debe repetir si la franquicia quiere recuperar el trofeo Kidd.

Tienen tantas posibilidades como cualquier equipo de detenerse. Este no es el equipo que Doncic trajo hasta aquí en 2022. «Ahora tiene a un veterano a su lado y a un montón de jugadores a su lado», dijo Irving. «Es un flujo diferente». Uno que es más amenazador que el anterior. Irving calificó la victoria sobre Oklahoma City como la racha más difícil de su carrera. El personal de Dallas dio un pequeño suspiro de alivio mientras disfrutaban de la alegría de vencer a un peligroso equipo Thunder. Shai Gilles-Alexander anotó 36 puntos desde toda la cancha. Si bien OKC no parece un oponente digno para los gigantes del Oeste de hoy, los contendientes de toda la NBA coinciden en que el Thunder tendrá algo que decir acerca de representar a la conferencia en las Finales durante la próxima década.

Irving no tuvo tanto tiempo, pero Dallas sí lo tiene ahora. Los Mavericks merecen la esperanza de que encontrarán más refuerzos para marcar el ritmo de esta plantilla en todo momento, incluso justo antes del campo de entrenamiento, tal como Dallas eliminó a Derrick Jones Jr., otro héroe de la postemporada, en agosto pasado. (Jones castigó la débil defensa de OKC contra él con cuatro triples y 22 puntos en el Juego 6). Pregúntenle a Doncic, esto es solo el comienzo para Dallas.

«Este equipo lleva cinco meses juntos», dijo Doncic. «Creo que somos cada vez más capaces. Grandes cambios, grandes ajustes y llevarlos a cabo».

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